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Despega el primer vuelo comercial regular entre EU y Cuba desde 1961

Internacional
(Expansión) – El primer vuelo comercial regular entre Estados Unidos y Cuba en más de medio siglo despegó este miércoles, en el comienzo de un nuevo capítulo en la campaña del Gobierno del presidente Barack Obama por abrir el comercio y los viajes con su antiguo enemigo de la Guerra Fría.

JetBlue Airways Corp, la primera de una serie de aerolíneas estadounidenses que comenzarán a ofrecer servicios a Cuba en los próximos meses, realiza un vuelo desde Fort Lauderdale, Florida, hacia Santa Clara, una ciudad en el centro de Cuba conocida por su monumento al revolucionario Ernesto Che Guevara, informó Reuters.

Entre los pasajeros del Airbus A320 de 150 asientos están el secretario de Transporte de Estados Unidos, Anthony Foxx; el presidente ejecutivo de JetBlue, Robin Hayes; reporteros, fotógrafos de prensa y otros funcionarios.

El vuelo inaugural está pilotado por el capitán Mark Luaces y el primer oficial Francisco Barreras, ambos estadounidenses de padres cubanos, informó JetBlue, de acuerdo con AFP.

Viajeros habituales, entre ellos algunos de origen cubano, ocupan casi la mitad de los asientos en una ruta que podría ser un desafío comercial, al menos inicialmente.

Lázaro Chávez, un farmacéutico de 49 años que vive en Miami y regresa con frecuencia a su tierra natal, dijo en el aeropuerto de Fort Laderdale que estaba viajando en el vuelo por dos razones.

“Una voy a ver a mi familia. Dos, quiero estar en este histórico viaje”, agregó.

Cuba y Estados Unidos comenzaron a normalizar sus relaciones en diciembre de 2014 tras 18 meses de negociaciones secretas.

Ambos países fueron enemigos por más de cinco décadas desde que Fidel Castro derrocó al dictador Fulgencio Batista, apoyado por Washington, en una revolución en 1959 que condujo a la isla en un curso comunista y la convirtió en un estrecho aliado de la Unión Soviética.

El Congreso en Washington aún tiene que levantar un embargo comercial que prohíbe a los ciudadanos estadounidenses visitar Cuba como turistas. El Gobierno de Obama ha aprobado 12 categorías de excepciones a la restricción que van desde viajes culturales, deportivos, religiosos y educativos hasta los de negocios, periodismo y visitas familiares.

“Hay mucho interés en Cuba, es un lugar que está caliente ahora mismo, se puso de moda”, dijo en entrevista con AFP Frank González, dueño de la agencia Mambí Tours que ofrece paquetes para estadounidenses con talleres de música o de santería.

Desde que el año pasado se liberó la posibilidad de viajar a Cuba, las visitas han marcado un récord: 161,000 en 2015, un 77% más que el año anterior, de acuerdo al Ministerio de Turismo de la isla, citó la agencia francesa.

Las aerolíneas estadounidenses se han apresurado a iniciar sus vuelos, aumentando su capacidad, dijo el consultor de la industria Robert Mann.

“La mayoría de las aerolíneas ven como una inversión a los mercados internacionales que han estado restringidos y recién se están abriendo”, dijo Mann. “Es necesario poner el pie en la puerta”, agregó.

En septiembre comenzarán a operar los servicios de la aerolínea regional Silver Airways y de American Airlines Group desde el área de Miami y Fort Lauderdale a otras provincias periféricas de Cuba. Posteriormente se sumarán otras tres compañías.

Mann dijo que las aerolíneas probablemente ofrecerán vuelos a ciudades cubanas menos conocidas en principio para que los funcionarios estadounidenses vean con buenos ojos sus solicitudes para volar a La Habana.

Un memorando de entendimiento entre Cuba y Estados Unidos limitará los vuelos a La Habana a 20 viajes de ida y vuelta por día. Las autoridades estadounidenses todavía tienen que anunciar una decisión final sobre qué empresas recibirán esas rutas codiciadas.

“La competencia para las rutas de La Habana es una de las más intensas que yo he visto. Pienso que eso habla de un gran interés por parte del pueblo estadounidense y también habla del interés comercial que existe en Estados Unidos”, dijo el secretario Foxx a Reuters en una entrevista.

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